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« Je donne mon avis non comme bon mais comme mien. » — Michel de Montaigne

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22 janvier 2015

When web improvement turns into a death kiss

Classé dans : Actualité, Progrès, Sciences, techniques, Société — Miklos @ 13:15

People have always been on the move (as animals are). As transportation is becoming cheaper and faster, their number is probably on the increase, and thus many are looking for any kind of accommodations. Depending on their finances and their need for short- or long-term accommodations, the available shelters vary from the sidewalk, the bridges of Paris and slums to luxury suites in five-star hotels or hôtels particuliers in the best neighborhoods. Two affordable alternatives are available for those looking for a short-term and mid- to long-term roof: couch surfing and house share respectively.

Couch surfing denotes free hosting for a couple of days of a traveler by a host who provides at least a sleeping space – anything for a floor (preferably in a sleeping bag) to an individual couch or a shared one – and, optionally, one or more meals, socializing, etc. The closest (paying) alternative is bed-and-breakfast.

Houseshare denotes the rental of a flat by several independent people, each one usually occuping a separate room and sharing common space and utilities (bathroom, kitchen, living room…).

As expected, an increasing number of websites provide ways to find such hostings.

EasyRoomMate.com / Appartager.com

This international freemium site allows for advertising and searching for (usually) single rooms to rent in a flat. It has localized versions in a number of countries (and thus languages). There are two kinds of distinct profiles, one for people who offer a housesharing space, one for people who look for such a space. Either kind of user can search for the other kind (and only for them: a renter cannot look for, nor peruse, profiles of other renters, the same goes for owners) by a few criteria (such as neighborhood, age, gender and occupation – free keyword search is not available) and send personal messages to the person(s) he wishes to contact. Creating a profile is free of charge as well as posting a room and/or searching for one, but communication between two non-paying members is actually impossible: at least one of them needs to subscribe to the site.

This site has had unfixed bugs for years, most notably some related to the handling of cookies with specific widespread browsers, but it was overall usable. There has however been one major recent change, probably due to the wish to make it more usable on mobile devices and match new interface paradigms, which have removed important search feature to such an extent that it has become quite unusable for some heretofore available usages: people who have a room for rent in the future – say a couple of months from today – can’t filter anymore (this used to be possible) the potential roommates by their desired date of entrance, while this date is mentioned in the profiles. As a result, the list of responses they get is so long (especially in large cities where it can number many hundreds of profiles) and unwieldy as most of the responses are irrelevant to the request. Other search facets have been removed (such as amount of rent willing to pay, sexual orientation, for those who cared to mention it), and as there is no free search in the text of the profiles, there is no substitute for this loss.

This is a case where spiffy interfaces have taken over usefulness and efficiency, an all-too-common phenomenon in this world of appearances.


This more-than ten year old site is a free exchange platform for travelers and hosts, allowing for people who most likely would never have met to do so and thereby enrich their personal experience.

Anyone can create a profile (which he can use both as a host and traveler – there are no separate profiles for either contrarily to EasyRoomMate, and this is good: anyone can be, at any time, either a traveler or a host) providing as little or as much information about himself, on what he’s willing to share when traveling or hosting, and, if hosting, on the kind of provided space and conditions. Users can upload any number of photos to their profile (themselves, their hosts or guests, their house, their town…) and group them in thematic folders. Travelers can publish public travel requests which can be searched by potential hosts, while travelers can search by hosts. Groups – public thematic forums that any user can create – allow for public exchange on any topic. Users can send a personal request (host invitation or hosting request) to any other person and communicate via a personal messaging system until the “deal” is clinched. Once a traveler has stayed with a host, he can write a reference which will be displayed on the host profile (for future potential travelers to see) and conversely, the host can write a reference on the profile of the traveler he just hosted. References can be qualified as “positive”, “neutral”, “negative” in addition to the free text describing the hosting experience. Last, any two profiles can mark each other as friends (much like in Facebook), and this will show on both people’s profiles.

Late 2014, the site has undergone major technical restructuring, in an apparent attempt at making it “faster, more reliable, and easier to use across web and mobile”. But as an increasing number of users have noticed and publically complained, the new site suffers from many new problems, some of them bugs, other ones design problems (useful features having disappeared).

What adds to the frustration of users is the lack of information about the process of evolution of the site. There was a known site issues page but it was left empty, and it has now disappeared. There is no public buglist, there is no roadmap to speak of, other than a page listing intentions without implementation dates.

As a consequence, the number of valid hosting requests, of group participation and of overall usefulness of the site has decreased, as far as I can see as a day-to-day user. Some have just given up and migrated to other sites. At the same time, “noise” has increased (cut-and-paste impersonal requests from empty profiles, etc.; see below).

Profiles have been so simplified, excluding HTML formatting and inline images which made them nicer and better structured. The only structuring in the new interface is through a fixed number of section titles which are much less visible than the text itself and thus harder to peruse. The date (day, month, year) of creation of the profile isn’t shown anymore, just the year: as a consequence, a profile could be a day or a year old, there is no way to know anymore. The types of, and reasons for, friendships aren’t displayed anymore. When one writes a reference without a return reference, it doesn’t show on one’s profile. It is now impossible to create new folders for photos in one’s profile: every newly uploaded photo has to go into an existing folder, even if none reflects (by its name) the type of that new photo.

The groups one belongs to aren’t shown on one’s profile, nor is there a way to find all one’s (or anyone else’s) posts to groups. When one posts a request for hosting in a group, the number of travellers, number of references and friends don’t show along the title of the request in the discussion list, one has to click more than once so as to see this info. Search for groups is missing such important functions that the returned list, sometimes quite long, is useless: e.g., searching for groups by the word “piano” returns dozens of groups, some which have 0 or 1 members (sic), some which have been inactive for years, and there is no way to filter them out or sort them by currency or number of members: they have to be perused one by one.

The use of the onsite mailbox has become totally inefficient: there is no way to search among the received mail by name of sender; there is no way to delete from the mailbox irrelevant mail; there is no way to see pending and past hostings; there is no way to see if one’s sent messages have been read. Additionally, the site has now (as of 1/18/15) randomly stopped notifying some users by email the reception of messages and requests: this was a very useful feature indeed, as it allowed for instant notification without the need to connect repeatedly to the site. While support didn’t reply to reports of this bug, the Couchsurfing head of product replied that this was happening to users whose email was hosted by Hotmail due to the fact “they [Hotmail] think couchsurfing email is spam”. These notifications started being distributed later, each with a 48 hour delay, which impacted negatively exchanges for emergency hosting.

For people about to travel, there was a way to create a so-called Public Trip, indicating the destination, dates, number of travelers and some free info from the travelers. Hosts could then search in the list of public trips to their city for people to host and invite those that they select (a.k.a. proactive hosting). But two things have happened to that feature. First, bugs have been introduced. Search by arbitrary keywords totally failed until a few days ago, regardless of the keyword even when it was patently present; when this was finally fixed, it turned out to be limited only to the public trip description (which can be quite short) and not to the whole profile of the traveler (contrarily to the search for hosts, where keyword search looks in the profiles). This is indeed very restrictive: one can’t search anymore for travelers sharing, say, similar tastes or characteristics (“music, “gay”…) as described in their profiles. The second change is that the link for creating a Public Trip isn’t that easily located. Additionally, the online documentation (FAQ), which describes Public Trips, says “Learn more about Public Trips here” – but “here” is a link to a forbidden page!

The hosting request form, allowing a traveler to send a personal request to a potential host has been simplified in such a way that surfers don’t feel they have to explain why they would like to stay with this specific host (in the previous version there was a specific section for this purpose), whence the cut-and-paste irrelevant requests abound now. More than 50% of the requests come now from people who haven’t bothered filling sometimes even one word in their profile: it would be so easy to prevent them from sending requests unless there is a certain number of words and at least one photo in their profile.

For hosts, the site has gone worse too: as mentioned above, the search by keyword was bugged and is now lacking. Moreover, there is no way to filter travelers by number of travelers in the party: so if one can host only one person, there is no way to select only single travellers. Filtering by country of residence requires one to know the precise form and spelling of the name of the country the site uses including capitalization: there is no list prompting for such names. As a consequence of all of these missing features, the returned list to a search is often so long – hundreds of profiles, some listed repeatedly, more than once, which makes the list even longer – that it is functionally useless.

Last but not least, support has ceased acknowledging bug reports. Also, patently obvious bugs which have been reported already a while ago are still in place.

It appears Couchsurfing has been trying for quite a while to find ways to monetize their site (beyond the optional identity validation which allows users to have their profile marked as validated, for a small one-time fee): advertisement, transaction fees, premium services, etc. But who in his right mind would like to advertise or pay for an increasingly disfunctional site, which failed in their stated goals to make the site “faster, more reliable, and easier to use across web and mobile”?

12 octobre 2014

Life in Hell : Agent Orange, ou, Une pénible fibroscopie

Classé dans : Actualité, Cinéma, vidéo, Progrès, Sciences, techniques — Miklos @ 0:48

Orange a relié l’immeuble d’Akbar à la fibre optique. Une fois passé le délai de trois mois imposé par l’Arcep, un agent d’Orange appelle Akbar pour lui faire une offre commerciale particulièrement alléchante : un abonnement mensuel quasiment au même tarif qu’il paie à Free – dont il souhaite vivement se libérer – pour un débit plus que décuplé, et en sus avec une promotion qui réduit ce coût de près de 50 % pendant un an. Akbar demandant à réfléchir, le commercial lui fournit son adresse électronique au cas où il aurait d’autres questions à lui poser.

Réflexion faite, Akbar est tenté, mais il lui reste effectivement quelques questionnements. Il envoie un mail à son interlocuteur et attend une réponse. Elle ne vient pas. Il le relance. Sans effet. Au bout de plusieurs jours, il décide d’appeler Orange et reçoit des réponses satisfaisantes de vive voix. Il décide alors de passer commande en ligne.

Ô surprise, comme par coïncidence, l’alléchante promotion s’est terminée la veille, et celle qui vient d’entrer en vigueur est bien moins intéressante. Akbar rappelle Orange et proteste : il avait écrit en temps et en heure pour demander un complément d’information nécessaire à sa prise de décision, et c’est Orange qui n’a pas répondu, était-ce pour attendre la fin de l’alléchante promotion, susurre-t-il dans le combiné ? Son interlocutrice lui répond que c’est comme ça, elle ne peut rien faire. Akbar demande à quelle adresse écrire pour protester, l’interlocutrice lui dit d’attendre un moment.

Reprenant la communication, elle lui dit qu’elle pourra lui faire bénéficier de l’alléchante promotion s’il passe commande sur-le-champ, avec elle. Akbar lui dit qu’il est d’accord, si seulement elle en fera bénéficier aussi Jeff, qui attendait la décision d’Akbar pour faire son choix. Madame Orange lui répond que c’est d’accord si Jeff passe aussi commande avec elle dès qu’elle en aura fini avec Akbar. Ce dernier appelle son compère sur un autre téléphone, et une fois obtenu son accord, il passe commande.

Quelques jours plus tard, un technicien efficace et aimable vient poser la fibre. Même s’il se plante en raccordant la télévision à la box – c’est Akbar qui réussira à le faire correctement –, tout le reste se passe bien. Avant de partir, il remet à Akbar un papier qu’il lui faudra apporter à une boutique Orange pour bénéficier du remboursement quasi-total du décodeur pour la télévision.

Le lendemain, Akbar recherche sur le site d’Orange l’adresse et les horaires d’ouverture de la boutique la plus proche. Elle se trouve au Forum des Halles, porte Lescot et, dit le site, est ouverte ce jour-là. Il s’y rend. Une fois arrivé, il trouve porte close : pour cause de travaux, la boutique a été transférée porte Berger. Il s’y rend. Une fois arrivé, il trouve porte close : pour cause de travaux, la boutique a été transférée au-delà de la place carrée. Il s’y rend, et celle-là est bien ouverte. Vu le temps depuis lequel les travaux aux Halles ont commencé, Akbar se demande pourquoi Orange n’a pas mis à jour son site.

Rentré chez lui, il regarde finalement sa chaîne musicale favorite. Il s’aperçoit que l’image est un peu étirée verticalement : c’est sans doute le fait du format de l’écran – 4/3 – qui n’est pas reconnu par la box, qui croit qu’il s’agit d’un 16/9. Il trouve comment configurer cette information sur la box, mais sans effet sur l’image.

Il se décide à se connecter au support en ligne d’Orange. Avant d’être mis en relation avec un technicien, il doit renseigner son numéro de téléphone, son nom et son adresse. Puis le chat s’engage :

Malcolm : Bonjour, je suis Malcolm, que puis-je pour vous ?

Akbar : Bonjour,

Malcolm : Bonjour, que puis-je pour vous ?

Akbar : On vient de m’installer hier la fibre, option LiveBox Play Fibre. Je ne peux régler le format de l’image sur ma télévision : que je choississe 4/3 ou 16/9 sur le menu, l’image ne change pas de format (et est déformée).

Malcolm : Afin de prendre en charge votre demande, pouvez vous me communiquer votre numéro ligne fixe (commençant par 01, 02, 03, 04 ou 05) et le nom du titulaire associé ?

Akbar : Je l’ai renseigné en me connectant. « 0123456789, Akbar ».

Malcolm : Très bien.

Malcolm : Si j’ai bien compris vous voulez regler le format de la télévision mais ca ne fonctionne pas?

Akbar : Exact : j’accède au réglage dans le menu, mais que je choisisse l’un ou l’autre format, pas de changement de l’image.

Malcolm : C’est a dire le probléme vient de votre télévision?

Akbar : Non, il vient du boîtier Orange qui amène l’image à ma télévision. Avant que j’aie pris Orange, l’image était correcte.

Malcolm : D’accord.

Malcolm : Mais si j’ai bien compris vous changer le format d’image avec la télécommande de télévision?

Akbar : Oui.

Malcolm : Très bien.

Akbar : Mais je le fais dans le paramétrage Orange, pas dans celui de la télévision (il n’y a pas de paramétrage de ce type).

Malcolm : Parfait.

Malcolm : Et quand vous changez de format rien ne se passe?

Akbar : Exact.

Malcolm : D’accord.

Malcolm : Merci de patienter afin que je puisse effectuer quelques tests.

Akbar : OK

Malcolm : Très bien.

Malcolm : Merci pour votre patience.

Malcolm : J’arrive pas accéder a votre dossier avec le numéro 0123456789. Avez vous une adresse mail orange?

Akbar : Akbar@orange.fr

Malcolm : Très bien.

Malcolm : Je vais lancer un test a distance.

Malcolm : Veuillez redémarrer votre décodeur éléctriquement.

Malcolm : Depuis la prise éléctrique.

Akbar : OK, j’y vais.

Malcolm : Très bien.

Akbar : C’est fait, il est en train de se réinitialiser.

Malcolm : Parfait.

Malcolm : Il va prendre quelque minute pour redémarrer.

Malcolm : Puis vous tester a nouveau.

Akbar : Oui, il est en « lancement ».

Malcolm : Parfait.

Akbar : L’image est revenue, elle est au même format qu’avant.

Malcolm : Très bien.

Malcolm : Pouvez vous tester de changer de format ?

Akbar : OK j’y vais.

Malcolm : Parfait.

Akbar : Je suis passé de 4/3 à 16/9, sans effet sur l’image.

Malcolm : D’accord.

Malcolm : Dans ce cas je vous propose l’échange de votre décodeur.

Malcolm : Je vais vous donnez un code d’échange.

Akbar : OK

Malcolm : Très bien.

Malcolm : Je vous prie de rester en ligne le temps que je valide l’échange de votre matériel.

Akbar : D’accord. Pour info : je garde l’actuel jusqu’à l’arrivée de l’autre ?

Malcolm : Merci de patienter.

Malcolm : Je vous prie de bien noter votre code d’échange qui est bien : SAVI-98765432, ce code est valide dans toutes les boutiques d’Orange.

Malcolm : Et je tiens à vous informer que vous disposez de 10 jours pour déposer l’ancien décodeur et récupérer le nouveau décodeur en boutique. Et n’oubliez pas d’enlever votre carte d’accès VIACCESS et de la garder chez vous, celle ci rester toujours fonctionnelle

Akbar : Merci. Est-ce que toutes les boutiques ont des décodeurs sur place, ou il me faudra attendre qu’ils en aient ?

Malcolm : Vous pouvez faire l’échange par la boutique la plus proche.

Akbar : Ce n’est pas ce que j’avais demandé : ma question est : Est-ce que les boutiques ont des décodeurs en stock, ou quand j’apporte celui que j’ai je dois attendre plusieurs jours avant d’avoir celui en remplacement ?

Malcolm : Oui biensur vous trouvez le décodeur.

Malcolm : Voulez-vous qu’un expert d’Orange vous rappelle pour s’assurer du rétablissement de vos services ?

Akbar : Pas nécessaire, je le ferai moi-même et s’il y a un problème j’appellerai.

Malcolm : D’accord.

Malcolm : Ravi d’avoir pu vous aider.

Akbar : Merci bonne fin de journée.

Malcolm : Orange vous remercie de votre confiance M. Akbar et vous souhaite une bonne journée.

Akbar localise une autre boutique Orange, plus proche que celle qui n’a de cesse de se déplacer dans les Halles, et y apporte son décodeur qu’il a soigneusement emballé dans son carton d’origine. L’employée le prend et lui en apporte un neuf. Une autre employée ouvre les deux cartons et remplace précipitamment les câbles du nouveau par ceux de l’ancien, va savoir pourquoi se demande Akbar, ils devraient être identiques, non ?

C’est en rentrant chez lui qu’il a la réponse à sa question : en ouvrant le carton qu’on vient de lui remettre, il constate qu’il n’y a pas de câble secteur tandis qu’il y a deux autres câbles identiques (là où il ne devrait y en avoir qu’un) servant à relier le décodeur à la box

Quelque peu furax, Akbar appelle l’agence. L’employée ne veut tout d’abord admettre qu’il manque un câble, et après qu’Akbar le lui ait patiemment et poliment mais fermement réexpliqué, elle lui lance qu’il n’a qu’à venir le prendre.

Akbar refait le chemin vers l’agence. Une fois arrivé, il est accueilli par l’employée qui le regarde en se marrant. Elle lui tend le câble manquant, sans un mot d’excuse.

Rien n’a changé. Il ne reste plus à Akbar qu’à tenter de recontacter le support d’Orange (mission quasi impossible vu la complexité du parcours sur leur site) et, entre temps, de chercher sur quelle chaîne il pourrait regarder ce célèbre film de Stanley Kubrik…

Le lendemain, Akbar passe un long moment sur le site d’Orange à chercher le lien permettant, selon son intitulé, de contacter par chat l’assistance fibre pour un problème de télévision. Il clique.

Le service lui indique une attente de quelques instants d’une vingtaine de minutes. Au bout de dix minutes, une conseillère se connecte. Il se présente comme un nouveau client fibre, et s’évertue à lui expliquer le problème. Après moult explications et réexplications de son côté, elle lui fournit, à deux reprises, l’adresse d’une page censée expliquer comment régler le format de l’image – avec des copies d’écran ne correspondant d’ailleurs pas à l’interface de la LiveBox –, toutes opérations qu’Akbar avait faites sans succès.

Au bout d’une demi-heure de cet échange quasi-surréaliste, elle lui dit qu’elle constate qu’il est relié par la fibre (ce qu’il lui avait dit au début), qu’il se trouve au service ADSL (contrairement à ce qu’affiche la page qui lui a permis de s’y connecter) et qu’elle ne peut rien pour lui. Elle lui explique qu’il n’y a pas de support chat pour les connectés par la fibre (curieux, se dit Akbar in peto, c’est pourtant plus rapide que l’ADSL, non ?) et l’invite à appeler un numéro de téléphone (à la tarification complexe, c’est le moins qu’on puisse dire, ronchonne Akbar) pour joindre un « technicien expert ». Elle s’excuse, elle (pas comme la boutique d’hier, constate Akbar), de ne pas avoir pu l’aider.

Plus tard. Akbar appelle le numéro en question. Il s’entend dire que le temps d’attente est de moins de deux minutes. Et le téléphone égraine « Merci de patienter, un conseiller va prendre votre appel ». La conseillère qui lui répond 12 minutes plus tard écoute son problème, puis le met en attente pour le transférer au service fibre…

Quatre minutes plus tard, un conseiller lui répond d’une voix décidée et nonobstant aimable : « Bonjour, Monsieur Akbar. Je comprends que vous avez un problème avec le décodeur de votre télévision ». Akbar le lui explique ; la réponse est immédiate, efficace et claire : le décodeur ne change pas le format de l’image fournie par la prise Péritel, qui est analogique (et donc assez… ancienne, dit le conseiller délicatement) ; ce n’est pas une impossibilité technique, mais c’est ainsi que le décodeur est programmé. Le technicien ajoute qu’en sortie HDMI (numérique), il arrive aussi que le décodeur ne puisse changer le format.

Akbar est fixé. Il utilisera donc sa télévision en mode 16/9, avec les bandeaux noirs horizontaux (finalement assez discrets puisque de la même couleur que le boîtier du téléviseur), même si en conséquence elle est quelque peu diminuée en hauteur.

Ayant une personne compétente et aimable au téléphone, il en profite pour lui demander comment accéder au paramétrage de la LiveBox elle-même, ce dont son interlocuteur l’informe en quelques mots, puis comment attribuer des numéros IP fixes à son équipement informatique : les réponses sont toujours efficaces et aimables, et l’échange est tout à la fois technique et informatif, rapide et léger.

Enfin un vrai expert, soupire Akbar avec soulagement, et remercie vivement son interlocuteur. La longue et pénible fibroscopie se termine ainsi agréablement.

Jeff et Akbar sont les personnages d’une série de bandes dessinées de Matt Groening, qui est aussi le père de la fameuse – et infâme – famille Simpson.

31 août 2014

La mode des selfies au XVIIIe siècle

Musée du Louvre : décor  peint par Antoine-François Callet en 1775
pour le pavillon des petits appartements au Palais Bourbon.
Cliquer pour agrandir. Autres photos ici.

Si l’invention du mot « selfie » (pour les Québéquois : égoportrait) remonterait à 2002, la pratique, elle, est bien plus ancienne qu’on ne le croit, comme on peut le voir dans ce détail d’un décor  peint par Antoine-François Callet en 1775 pour le pavillon des petits appar­tements au Palais Bourbon : observez la jeune femme qui se trouve entre les deux statues légèrement vêtues.

Comme quoi, nos député(e)s ont eu pour une fois une bonne longueur d’avance sur le vulgum pecus quant à l’utilisation des nouvelles technologies.

31 juillet 2014

Bien avant le téléphone…

Classé dans : Progrès, Sciences, techniques, Société — Miklos @ 17:43

Le téléphone en 1877.

L’instrument qui, sous ses avatars successifs, deviendra le greffon le plus commun de l’homme moderne, a été inventé dans la seconde moitié du XIXe siècle. Il participe du désir de l’homme de pouvoir parler et entendre à distance au-delà des limites de son ouie et de la portée de sa voix ; il en va de même pour la vue (loupe, lunettes, télescope, radio-­télescope, microscope, puis microscope électronique et scanner…) ou pour d’autres capacités physiques (cheval, voiture, train, bateau, montgolfière, avion, fusée…). Ces réalisations ont mis à mal les rêves de télépathie et de télékinésie de l’homme, et il ne lui reste plus qu’à souhaiter voyager dans le temps. Et puis…

En ce qui concerne la voix, il aura fallu attendre la seconde moitié du 19e siècle pour lui permettre de faire le tour de la Terre, voire d’atteindre la Lune. Auparavant, il y avait bien les porte-voix à la portée limitée (cf. ci-contre, cliquer pour agrandir). Vers la fin du 18e siècle, Claude Chappe invente le télégraphe (optique) qui, s’il ne transmet pas la voix, transmet du moins sa (complexe) transcription.

D’autres dispositifs purement acous­tiques, ont été imaginés vers la même époque. Le texte qui suit en décrit un, le télégraphe acoustique, imaginé par Thomas Dick ; le dernier paragraphe est parti­cu­liè­rement intéressant, puisqu’il décrit ce qui était en 1825 une utopie et qui est devenu notre quotidien, résultat autrement plus curieux que ne l’imaginait l’auteur de cet article d’antan. On trouvera le texte (en anglais) dans lequel Thomas Dick décrit son invention, et qui est, lui, remarquable pour son introduction consacrée aux tentatives de l’homme de se dépasser dans d’autres domaines.

«Télégraphes acoustiques. — Une compagnie se dispose à couvrir l’Angleterre de lignes télégraphiques qui toutes viendront rayonner autour de Londres, qui en occupera le point central. Le gouvernement pourra se servir de ces télégraphes ; mais ils ne seront pas dans sa possession exclusive, et c’est principalement dans les intérêts du commerce qu’ils doivent être établis.

La compagnie n’est pas encore fixée sur le choix du système télégraphique qu’elle emploiera; elle a engagé tous ceux qui auraient à cet égard des vues particulières, à les lui communiquer, en promettant de grands avantages à l’auteur du projet qui serait définitivement adopté. M. Thomas DickHomme d’église et scientifique écossais, 1774-1857., qui a composé sur les sciences naturelles des écrits estimés, a conseillé l’établissement de télégraphes acous­tiques. Il suppose qu’ils seraient préférables à ceux qui sont maintenant en usage en France et en Égypte.

Quelques expériences faites récemment ont convaincu M. Thomas Dick que l’on pouvait étendre la voix humaine à une distance de 8 et de 10 lieues. Les expériences de M. BiotJean-Baptiste Biot (1774-1862). En utilisant des tubes d’acier de 950 mètres de longueur, il a effectué de nombreuses mesures de la vitesse de propagation du son dans les gaz et les solides., sur la transmission du son à travers les corps solides et par l’air dans de longs tubes, ont établi qu’elle s’opère à travers la fonte, dix fois plus vite que dans l’air. M. Biot a reconnu qu’à une distance de 476 toises, on s’entendait parfaitement à voix basse. Un ecclésiastique, nommé don GautierMoine cistercien, qualifié par Dick comme inventeur du télégraphe ; il avait présenté son invention en 1781, donc 9 ans avant que Claude Chappe n’invente son télégraphe, à Condorcet, Milly, Franklin et autres hommes de science., avait déjà conçu, à la fin du siècle dernier, la possibilité de transmettre des sons articulés à une grande distance. Il proposa de construire des tonnelles horizontales qui s’évaseraient à leurs extrémités, et au moyen desquelles, à une distance d’un demi-mille anglais (800 mètres), les battements d’une montre pourraient être entendus beaucoup mieux qu’en l’approchant de l’oreille. Il calculait qu’une succession de tonnelles semblables transmettrait un message à 900 mille (360 lieues) dans moins d’une heure.

L’application de cette théorie aurait les résultats les plus utiles et les plus curieux ; par exemple, une personne placée à l’extrémité d’une grande ville pourrait, à une heure désignée, communiquer un message, ou converser avec une autre personne placée à l’extrémité opposée;» des amis qui habiteraient des villes éloignées corres­pon­draient par des paroles, et reconnaîtraient sans peine leur identité, au son de leur voix.

Revue encyclopédique, ou, Analyses et annonces raisonnées des productions les plus remarquables dans la littérature, les sciences et les arts. T. 28, décembre 1825.

26 juillet 2014

Pourquoi mon mail marche-t-il ici et pas là ?

Classé dans : Progrès, Sciences, techniques — Miklos @ 4:31

L’omniprésence des gadgets de communication qui donne le sentiment d’être connecté 24 heures sur 24 (ce qui implique de ne plus dormir) s’accompagne pourtant souvent de frustrations de tous ordres. Nous allons aborder celle-ci : comment se fait-il, par exemple, que je puisse envoyer du mail de chez moi où je suis connecté en Wifi mais pas d’ailleurs (en 3G, 4G ou même en Wifi) tandis que je peux en lire aussi bien à mon domicile qu’ailleurs ?

L’utilisation du courrier électronique consiste en plusieurs activités qui s’arti­culent, comme on peut le voir ci-contre (cliquer pour agrandir), entre l’équi­pement que l’on a sous la main (ordi­nateur, tablette, smart­phone…) et celui d’un hébergeur de boîte à lettres et donc de services de courrier électroniquePar exemple : Free, Hotmail, Google, 1&1…, par l’entremise d’une connexion internetEn Wifi ou Ethernet vers une liaison filaire ADSL sur une box, et/ou par accès sans fil ou cellulaire via un smartphone, en Edge, 3G, 4G… en passant par un fournisseur d’accèsBouygues, Free, Orange, SFR…, qui peut être le même opérateur que l’hébergeur de courrier ou non. :

1. la rédaction d’un courrier à l’écran puis sa transmission au destinataire ou à un relais qui poursuivra sa transmission ;

2. la réception d’un courrier puis sa lecture à l’écran ;

3. la gestion des courriers (dans ce qu’on a coutume d’appeler une boîte à lettres).

Qu’est-ce qu’un courrier électronique ?

C’est un fichier (peu importe ce qu’il contient : texte, images, musique…Eux-mêmes pouvant être des fichiers distincts : ils sont alors combinés en un seul fichier, sorte de paquet servant à l’expédition.) assorti au strict minimum d’une adresse de destinataire (par exemple : Mary.Dupuis@geocities.com). On peut donc le comparer à une lettre papier, qui consiste de la lettre elle-même et de l’enveloppe portant le nom et l’adresse du destinataire.

On appelle d’ailleurs par analogie « enveloppe » l’ensemble des infor­mations accompagnant le corps du mail, autant celle nécessaire à sa trans­mission (l’adresse du destinataire) que celles facul­tatives (l’objet du courrier, le nom du desti­nataire, le nom et l’adresse de l’expé­diteur, etc.) ; en outre, l’application émettant le courrier et les relais le trans­mettant y rajou­teront d’autres infor­mations (notamment la date et l’horaire précis d’envoi et de passage de relais en relais, les iden­tifiants internet de ces relais, etc.). Le destinataire n’en verra en général qu’une infime partie dans l’entête du message, celle qui lui est utile (qui a envoyé le message et quand, son objet), comme on peut le voir ci-contre (cliquer pour agrandir).

Soit dit en passant, rien n’oblige – autre que l’éthique… – que ces informations soient véridiques, à deux titres : que le nom et l’adresse indiqués comme ceux de l’expéditeur existent bien, et qu’ils soient ceux de l’expéditeur réel : ce n’est que l’adresse du destinataire qui compte pour la transmission du courrier. On peut écrire ce que l’on veut sur une enveloppe papier, et on peut aussi le faire pour un courrier électronique, ce que spammeurs et scammeurs exploitent pour tenter de dissimuler leurs traces (en fournissant nom et adresse inexistantes), voire tromper le destinataire sur l’origine du courrier (en fournissant par exemple le nom et l’adresse de votre banque, de l’EDF ou de tout autre service commercial en ligne que vous avez utilisé). Ils peuvent aussi falsifier le reste des informations (datation, traces de passage…) présentes dans l’enveloppe d’un message.

Qu’est-ce qu’une boîte à lettres électronique ?

Il s’agit d’un espaceFichier, dossier ou dossier de dossiers. où sont déposés à leur arrivée les courriers envoyés à une adresse électronique particulière qui lui est attachée (Jean.Dupond@free.fr ou Mary.Dupuis@geocities.com par exemple), espace assorti au moins d’un service capable de réceptionner des courriers à tout moment et de les ranger dans les boîtes adéquates. Une seule et même boîte peut d’ailleurs posséder plusieurs adresses électroniques distinctesAppelées des alias : les mails envoyés à celles-ci parviendront toutes à la même boîte.

Par analogie, on peut comparer ces boîtes à celles se trouvant dans le hall d’un immeuble et le service de distribution à celui de la Poste. Dans l’un et l’autre cas, pour lire le courrier, il faut le relever (on verra tout de suite comment cela se fait).

Dans la plupart des cas, les boîtes à lettres électroniques sont gérées par un prestataire de service de mail (gratuit ou payant), qui peut fournir ou non d’autres services, notamment l’accès à l’internet. Ainsi, Free, Orange, SFR, 1&1…, fournisseurs d’accès à l’internet, proposent aussi leur service de mail (qu’on est libre d’utiliser ou nonPlus ou moins. Certains opérateurs internet forcent la main pour que leurs usagers utilisent aussi leurs services de mail.), tandis que Microsoft ou Google proposent un service de mail (Hotmail ou Outlook, pour le premier, Gmail pour le second) sans pour autant être des fournisseurs d’accès à l’internet ; lorsqu’on possède une boîte à lettres chez ces derniers, il faut détenir indépendamment un accès à l’internet.

Quoi qu’il en soit, l’accès à cette boîte et à ses services assortis (au minimum : envoi et réception des courriers, mais aussi, selon le fournisseur, des services enrichis, tels que la gestion de carnets d’adresses, l’organisation des archives de courrier, filtrage automatique ou non de spams, etc.) par son ou ses « propriétaires » nécessite la possession d’identifiants ne permettant, en principe, cet accès qu’aux personnes autorisées.

Comment s’effectuent la relève et la lecture de son courrier ?

On peut consulter sa boîte à lettres globalement de deux façons.

À distance : on se connecte, via le WebÀ l’aide d’un navigateur tel que Chrome Internet Explorer, Firefox, Opera, Safari… à un service de gestion de sa (ou ses) boîte(s) à lettres fourni en place par l’hébergeur de la boîte (Hotmail, Gmail, Webmail, Zimbra…).

On saisit à la main ses identifiants (nom de compte, mot de passe). S’affichent alors à l’écran les contenus qui s’y trouvent (courrier entrant, éventuels dossiers de rangement de courriers précédemment réceptionnés, dossier de spams…) et des boutons permettant de gérer la boîte et d’accéder aux services proposés, et en l’occurrence à la gestion du courrier entrant.

On peut alors afficher à l’écran – via une page Web – le contenu de nouveaux courriers, les ranger dans des dossiers faisant partie de la boîte à lettres (chez le prestataire), les effacer, etc. On peut aussi y répondre, on abordera la rédaction de courriers.

Quoi qu’il en soit, sauf à recopier ou sauvegarder sur son propre ordinateur les courriers arrivés dans la boîte à lettres, ils se trouvent tous chez le prestataire. Ceci peut en assurer une meilleure pérennité mais peut l’ouvrir aussi à des menaces d’attaques de masse de pirates. Il n’y a pas de perfection en ce bas monde.

En résumé : dans ce cas d’usage, il suffit, pour accéder à sa boîte à lettres par le Web, d’avoir une connexion qui permet de « naviguer » sur l’Internet (câblée, Wifi, 3G, 4G…).

Localement : on utilise une application locale à son appareilLes navigateurs mentionnés ci-dessus sont aussi des applications locales, mais ils permettent de gérer les contenus de la boîte à lettres directement chez le fournisseur en accédant au « compte mail ». –à l’instar d’Outlook (Microsoft), Mail (Apple), Thunderbird (logiciel libre)… –, souvent accessible en cliquant sur une icône d’enveloppe qui ne porte pas forcément le nom de l’application ou du logiciel sous-jacent.

Cette application se charge de se connecter directement à la boîte à lettres distante pour en récupérer les nouveaux contenus et les afficher localement, voire aussi les y stocker. Par « directement », on entend que cette application se connecte à un service particulier du fournisseur de mail, destiné à permettre la récupération de courrier par une application (plutôt que par un être humain).

Il existe deux types de services (appelés protocoles) pour ce faire, POPPost Office Protocol. et IMAPInternet Message Access Protocol., le second permettant en sus à des applications de gérer la boîte distante (on y reviendra).

L’un comme l’autre nécessitent que l’application qui y fait appel fournisse au service distant un nom de compte et un mot de passe : ce sont ceux du détenteur de la boîte à lettres. Selon le cas, il peut être aussi nécessaire de fournir des informations supplémentaires (par exemple, une méthode de chiffrage du contenu transféré qui peut autrement être intercepté et lu par des petits curieux).

En résumé : dans le cas de l’utilisation d’une application de courrier local, ce dernier doit être correctement configuré – au minimum, identifiants du compte, adresse internet du service distant (par exemple : pop3.live.com, imap.googlemail.com…) et choix explicite de la méthode, POP ou IMAP (paramètres éventuellement assortis d’autres informations) – pour pouvoir se connecter à la boîte à lettres distante. Une fois cette configuration validée, à chaque accès la récupération pourra se faire, pour autant que

Bref comparatif des deux méthodes : une application de mail local permet de gérer de façon centralisée un ensemble de boîtes à lettres, autant pour la réception que pour l’émission, tandis que l’accès par le Web est distinct pour chaque boîte à lettres. Si l’on en possède plusieurs, il est plus avantageux d’avoir un système centralisé.

La méthode locale permet aussi de récupérer rapidement de nombreux mails puis de les lire ultérieurement sans avoir à être connecté à l’internet, puisqu’ils ont été copiés localement par l’application. Toutefois, si l’on décide d’en effacer certains ou de les stocker dans des sous-dossiers de la boîte distance, il faut être connecté pour ce faire.

C’est la mise en place de cette méthode qui peut s’avérer plus ardue (l’installation éventuelle de l’application et ses mises à jour, s’il n’est pas disponible en standard sur l’appareil ; le paramétrage des boîtes distantes…).

Comment s’effectuent la rédaction et l’envoi du courrier électronique ?

Pour simplifier, on ne parlera ici que des courriers textuels (mais le principe est le même pour d’autres contenus) que l’on rédige à l’aide de son clavier, sur l’équipement que l’on a sous la main (ordinateur, tablette, smartphone…). Comment produit-on le fichier constituant le corps du courrier ? Là aussi, il y a globalement deux façons de procéder.

À distance : on se connecte, via le WebÀ l’aide d’un navigateur tel que Chrome Internet Explorer, Firefox, Opera, Safari… directement à sa boîte à lettres (ou à une de ses boîtes), au même service qui permet de lire les courriers. On utilisera pour la rédaction d’un nouveau courrier les boutons qui permettent de le faire.

Le corps du courrier se constitue donc, au fil de sa saisie au clavier, chez le fournisseur. Avant d’être envoyé par la personne qui le rédige ainsi à distance, il y sera probablement stocké dans un dossier Brouillons, puis, une fois terminé, dans un autre dossier, Courriers envoyés (ces noms peuvent varier selon le fournisseur, mais le principe est le même). Le service distant se chargera alors de le transmettre à son destinataire.

En résumé : dans ce cas d’usage, il suffit, pour accéder à sa boîte à lettres par le Web, d’avoir une connexion qui permet de « naviguer » sur l’Internet (câblée, Wifi, 3G, 4G…).

Localement : on utilisera dans ce cas en général la même application qui a servi à lire localement les courriers : elle offre aussi la possibilité d’en rédiger et de les transmettre au service distant, afin qu’il les expédie aux destinataires.

Une fois le courrier prêt à partir (en général : lorsqu’on clique sur un bouton Envoyer), cette application se charge de se connecter directement au service de courrier distant pour le lui transmettre. Par « directement », on entend que cette application se connecte à un service particulier destiné à permettre l’expédition de courrier par une application (plutôt que par un être humain).

Il existe un type de services pour ce faire, appelé SMTPSimple Mail Transfer Protocol.. Là aussi, l’application doit être configurée de façon à connaître l’adresse internet de ce service – qui est distincte, et c’est essentiel – de l’adresse du service de réception des mails –, d’identifiants de compte pour ce faire, et éventuellement d’informations de chiffrage.

C’est dans la disponibilité et l’accessibilité de ce service que se posent en général les problèmes, dus aux abus croissants que font les spammeurs et scammeurs de tout poil : pour tenter de dissimuler leur traces et d’expédier à peu de frais des milliers de mails, ils repèrent des services SMTP peu ou pas sécurisés (ou dans lesquels ils ont pu obtenir des identifiants de comptes) et s’en servent comme relais.

De ce fait, les fournisseurs restreignent de plus en plus les accès à ce service. Certains opérateurs, qui fournissent un accès internet et des boîtes à lettres, ne permettent de se connecter à leur service d’expédition de courrier que lorsque l’appareil de l’expéditeur est connecté à leur réseau, que ce soit par Wifi ou par les normes de téléphonie mobile (Edge, 3G, 4G…, s’ils fournissent ce type de connectivité). C’est le cas par exemple pour Free, mais ça ne l’est pas pour 1&1.

Il existe un palliatif à ce type de handicap dû au fait signalé plus haut : le service d’envoi de mails (SMTP) étant distinct du service de lecture (POP, IMAP), on peut configurer son appli­cation pour envoyer ses mails par l’entremise d’un autre fournisseur de services mail (par exemple, Hotmail, Gmail, 1&1…) que celui qui héberge la boîte à lettres en question et qui, lui, n’a pas mis en place cette restriction. Il faut pour cela en général détenir une boîte à lettres chez ce fournisseur alternatif dont on ne se servirait que pour transmettre le courrier (cf. image ci-contre, cliquer pour agrandir).

è Par exemple : un utilisateur détient une boîte à lettres chez Free, à l’adresse Jean.Dupont@free.fr, avec comme nom sur l’enveloppe « Jean Dupont ».

Pour en lire le contenu, il doit configurer son application pour accéder à cette boîte à lettres chez Free, via l’une des deux méthodes POP ou IMAP.

Pour envoyer des courriers, il peut utiliser le service d’expédition de courrier (SMTP) associé à cette boîte. Mais pour éviter d’être bloqué au cas où son appareil ne serait pas connecté au réseau Free, il peut (i) ouvrir une boîte à lettres chez un fournisseur alternatif qui ne bloque pas l’envoi de courriers hors son réseau, par exemple Marc.Durand@hotmail.fr (s’il choisit ce service) avec comme nom sur l’enveloppe « Marc Durand », puis (ii) configurer son application pour qu’elle envoie le courrier identifié comme provenant de la première boîte (chez Free) par l’entremise du service d’expédition de la seconde boîte (chez Hotmail).

Mais attention : Hotmail transmettra ce courrier à son destinataire après avoir remplacé l’adresse et le nom originaux de l’expéditeur (Jean.Dupont@free.fr, Jean Dupont) par ceux de la boîte utilisée pour l’expédition (Marc.Durand@hotmail.fr, Marc Durand), ce qui n’est pas forcément souhaitable pour plusieurs raisons, et notamment pour que le destinataire ne se trouve pas répondre à la seconde adresse tandis qu’on souhaitait qu’il réponde à la première… Si l’on utilise une passerelle Gmail (avec compte Jacques.Martin@gmail.com, et nom Jacques Martin), lui, laissera inchangé le nom, mais remplacera l’adresse : ainsi, l’expéditeur apparaîtra au destinataire comme étant Jean Dupont à l’adresse Jacques.Martin@gmail.com…

Ce n’est pas le cas de tous les fournisseurs : 1&1, par exemple, permet d’accéder au service d’expédition de courriers de n’importe quel endroit sur l’internet (en d’autres termes sans être connecté sur son réseau) et ne remplace ni l’adresse ni le nom de l’émetteur par ceux de la boîte passerelle utilisée. ç

En résumé : si le fournisseur de connexion internet (à domicile) et le fournisseur d’accès téléphonique (en Edge, 3G ou 4G) sont les mêmes, les équipements pourront se connecter aux boîtes à lettres qui y sont hébergées sans problème.

Si ce n’est pas le cas, ou s’il existe des boîtes hébergées ailleurs, il faudra configurer l’application de mail de façon à ce qu’elle envoie les courriers via un relais – potentiellement différent de l’hébergeur – qui accepte des mails quelle qu’en soit la provenance (voir ci-dessous « Services alternatifs d’envoi de mail »), ou alors utiliser l’interface Web pour envoyer le mail.

Bref comparatif des deux méthodes : en ce qui concerne la rédaction de mail, le comparatif des méthodes locale et distante utilisées pour la lecture s’applique aussi ici.

Mais comme on vient de le voir, c’est pour l’expédition que la différence peut être importante : certaines boîtes à lettres ne permettent pas à des applications locales d’envoyer du mail par leur entremise si l’on n’est pas connecté au réseau fourni par l’hébergeur de la boîte…

Il existe deux alternatives dans ce cas : (i) utiliser une boîte alternative pour continuer à envoyer le mail par l’application locale sans risquer d’être bloqué ; (ii) utiliser le mail à distance (Web) pour envoyer du mail lorsque l’application de mail locale ne peut le faire.

En résumé

L’accès au courrier hébergé chez un fournisseur peut se faire soit par le Web, ce qui fonctionnera toujours, indé­pen­damment de la nature de la connexion à l’Internet (ADSL ou cellulaire), soit par une application locale, qui devra utiliser POP ou IMAP (cf. la section suivante) pour réceptionner les courriers sur l’équipement de l’utilisateur, et SMTP pour en envoyer (cf. l’image ci-contre, cliquer pour agrandir).

Cette dernière opération peut ne pas être possible si l’utilisateur l’effectue à partir d’un réseau d’un opérateur différent de l’hébergeur de sa boîte à lettres.


Comme mentionné plus haut, ce sont deux méthodes alternatives destinées à relever du mail d’une boîte à lettre distante et à les lire dans une application locale à l’appareil.

Voici les principales différences :

– POP recopie automatiquement les mails se trouvant dans la boîte distante vers l’appareil local ; il peut ou non, ce faisant, effacer les mails de la boîte distante. S’il les efface, ils ne pourront être vus, ultérieurement, par un autre appareil connecté à cette boîte à lettres, et inversement… Ainsi, la lecture sur des appareils distincts de courriers arrivés dans la même boîte pourrait paraître incohérente : on risque de ne pas retrouver sur le second appareil un courrier lu précédemment sur le premier. En sus, POP ne permet pas de gérer à distance la boîte à lettres (y créer des dossiers, y déplacer ou effacer des courriers sélectivement, etc.).

– IMAP ne recopie pas les courriers de la boîte à lettres distante : il en donne une « image conforme » via l’application locale. Ainsi, quel que soit l’appareil par lequel on consulte sa boîte, on verra exactement la même chose. Un courrier lu sur un appareil sera toujours présent ultérieurement qu’on le consulte sur le même appareil ou sur un autre (sauf si on l’a explicitement effacé). En outre, IMAP permet de gérer la boîte distante (y créer des sous-dossiers, déplacer des courriers d’un dossier à un autre, etc.).

On est alors en droit de se demander pourquoi ne pas toujours choisir IMAP comme mode de relève de ses courriers ? La réponse est simple : tout dépend de la, ou des, méthode(s) proposée(s) par l’hébergeur. Par exemple, Hotmail ne propose que POP…

En guise de conclusion temporaire

Les technologies ayant pour caractéristique d’être en mouvance permanente, tout ce qu’on en dit à un instant donné est susceptible de ne plus être aussi vrai quelques temps plus tard.

Non seulement les techniques sous-jacentes se complexifient, mais l’offre devenant de plus en plus abondante, l’utilisateur se retrouve devant une panoplie de choix multiples qui ont, chacune dans leur domaine, des avantages et des désavantages techniques et économiques, mais qui, une fois combinées, peuvent s’avérer causer des problèmes inattendus, de nature technique surtout, mais qui font perdre parfois beaucoup de temps, et comme le temps c’est de l’argent, les solutions choisies peuvent finalement s’avérer ne pas être aussi économiques que ça…

Ainsi, pour la téléphonie, il peut être plus avantageux de choisir un opérateur A, tandis que pour l’internet à la maison un opérateur B. Et voilà que se pose potentiellement le problème d’expédition de courriers…

Le monde en noir et blanc était plus simple…

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